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Mort de James Levine


Par Rédigé le 19/03/2021 (dernière modification le 19/03/2021)

On a appris que le chef d'orchestre américain était décédé le 9 mars, à 77 ans, à Palm Springs, en Californie.


L’un des plus grands artistes de tous les temps à la réputation noircie pour faits d'agression sexuelle (c) DR
L’un des plus grands artistes de tous les temps à la réputation noircie pour faits d'agression sexuelle (c) DR
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Son décès, attribué a des "causes naturelles" d'après son médecin, Len Horovitz, a été confirmé mercredi 15 mars au New York Times. James Levine est surtout connu pour son activité de chef d'orchestre principal du Metropolitan Opera de New York pendant 40 ans, de 1976 à 2016. Au cours de ces quatre décennies, il a transformé l'établissement au point d’en faire un des plus grands opéras du monde avec un budget de plus de 300 millions de dollars en 2019. Il y a dirigé l'orchestre du Met 2577 fois dans les grandes oeuvres du répertoire mais aussi dans les oeuvres contemporaines et même celles de compositeurs plus ou moins oubliés. Il a par ailleurs dirigé au Festival de Bayreuth dans les années 1990 et ne s'est pas illustré que dans l'univers lyrique.

Né le 23 juin 1943 à Cincinnati dans l’Ohio, il étudie d’abord le piano, puis se tourne vers la direction d’orchestre qu’il apprend à la Juilliard School de New York, puis à Cleveland auprès du grand chef d’origine hongroise George Szell. Il dirige son premier opéra au Met, à 28 ans Tosca avec Grace Bumbry et Franco Corelli. En devient le chef principal en 1973, directeur musical en 1976 et directeur artistique en 1986. Outre son poste au Metropilitan, il prend la succession de Sergiu Celibidache à la tête de l’orchestre philharmonique de Munich, il y restera cinq ans. Il est ensuite directeur musical du Boston Symphony Orchestra, de très graves problèmes de santé l'obligent à quitter son poste en 2011.

En septembre 2013, il revient au Met pour diriger dorénavant en chaise roulante. Le 2 juin 2016, il est remplacé par Yannick Nézet-Ség, et on ne le voit plus qu'épisodiquement. Le chef québécois devient directeur musical du Met.

En 2017, trois hommes accusent James Levine d’agression sexuelle alors qu’ils étaient mineurs, en 1968 pour deux d'entre eux et en 1986 pour le troisième. Le Metropolitan Opera prend la décision le 3 décembre 2017, de mettre fin au contrat de son chef d’orchestre mythique. Le 13 mars 2018, il est licencié après 40 ans d’une carrière exceptionnelle.

En août 2019, James Levine et le Metropolitan Opera finissent par trouver un accord. Lui réclamait 5,8 millions de dollars pour rupture abusive de contrat et diffamation, quant au Metropolitan Opera, il demandait la même somme au chef d'orchestre pour le préjudice lié aux faits d'agression et de harcèlement sexuel durant une période de 25 ans.

Malgré ces affaires sordides qui ont obscurci la réputation de James Levine, on ne peut s'empêcher de rappeler ce que disait de lui en 2011 Peter Gelb, directeur du Met, "Il est l’un des plus grands artistes de tous les temps. Il a créé l’un des plus grands orchestres de l’histoire moderne. Il est peut-être l’un des plus grands chefs d’orchestre d’opéra qui ait jamais vécu". 


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