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Connaissez-vous vraiment l'origine de Noël ?


Par Rédigé le 24/12/2019 (dernière modification le 14/12/2019)

Noël est une tradition séculaire. Repas de famille, cadeaux, décoration, chocolat, elle est attendue chaque année par beaucoup de monde dont les enfants. Mais au-delà de tout cela, elle a une signification bien plus profonde. Immersion dans l'histoire de cette fête symbolique.


Noël un événement synonyme de cadeaux (c) Susanne Jutzeler de Pixabay
Noël un événement synonyme de cadeaux (c) Susanne Jutzeler de Pixabay
Il existe de nombreuses fêtes dans l'année aussi importante les unes que les autres. Parmi elles, le 25 décembre, Noël. C'est un événement célébré par de millions de personnes dans le monde qui se traduit par un repas en famille, l'ouverture des cadeaux ou encore la décoration du sapin. Il y a également le fameux marché de noël avec différentes animations proposées par chaque collectivité. Sans oublier le père Noël, auquel croit de nombreux enfants. Mais contrairement à ce que l'on peut croire, Noël n'est pas totalement chrétien.

Du sol invictus au Noël liturgique

Disque en argent à l'effigie du sol invictus (c) Carole Raddato
Disque en argent à l'effigie du sol invictus (c) Carole Raddato
Tout commence chez les Romains. Noël vient du mot latin dies natalis qui signifie en français jour de naissance. Au temps de l'antiquité, soit au 2ème siècle après J-C, on célèbre ce que l'on appelle "le soleil invaincu" traduit en latin par sol invictus. Pour fêter le retour du soleil et honorer le dieu des semailles appelé Saturne, les saturnales, un festival de moisson avait donc lieu le jour du solstice d'hiver, le 21 décembre (date à laquelle les jours commencent à se rallonger). Mais petit à petit, cette coutume païenne va laisser place à la tradition chrétienne.

Le jour de la naissance de Jésus-Christ reste, aujourd'hui encore, un sérieux mystère. En effet, les textes bibliques n'évoquent à aucun moment le jour et la date de sa nativité. A partir du IVème siècle l'Eglise qui s'interroge sur la date de naissance de Jésus décide de lui mettre une date spéciale. Après plusieurs propositions (6 janvier ou 28 mars par exemple), elle finit par élire le 25 décembre pour fêter la nativité. Par la suite, le 25 décembre sera approuvé et officiellement inscrite sur le calendrier grégorien. En l'an 300, l'empereur chrétien, Constantin fixera Noël au 25 décembre avant que le pape Libère établisse la fête de Noël ce jour-là.

Cette fête liturgique se propage peu à peu en France et dans le Moyen-Orient. Notamment à Constantinople en l'an 379, en France au début du Ve siècle, puis dans la ville de Jérusalem et enfin en Égypte à la fin du même siècle. En 425, l'empereur Théodose 1er normalise cette fête qui devient strictement chrétienne. Le roi Clovis 1er se fait baptiser le 25 décembre en 496 et en 529 l'empereur Justinien en fait même un jour férié. La messe de minuit prend également naissance à cette période-là. Au 7ème siècle, la messe devient si importante qu'elle a lieu trois fois: la veillée le 24 au soir, la messe le 25 décembre au matin et dans la journée. Enfin, Noël finira par s'étendre dans toute l'Europe: fin du 5ème siècle en Irlande, au 7ème siècle en Angleterre, au 8ème en Allemagne et au 9 et 10ème siècle dans les pays scandinaves et slaves.

Crèches, sapins, cadeaux des coutumes qui perdurent

Le traditionnel marché de Noël (c) Shen xin de Pixabay
Le traditionnel marché de Noël (c) Shen xin de Pixabay
Les cadeaux de Noël distribués le jour du réveillon ou le matin du 25 décembre est une tradition qui prend forme dès la naissance de Jésus. L'histoire raconte que les rois mages, Melchior, Balthazar et Gaspard sont venus à la rencontre du fils de Dieu dans la ville de Bethléem afin de lui offrir des présents pour sa naissance: l'or, l'encens et la myrrhe. Depuis, la tradition d'offrir se perpétue bien que de nos jours, elle a un aspect beaucoup plus commercial. Par ailleurs, l'arrivée des rois mages à la crèche est célébrée seulement plus tard, le 6 janvier, jour de l'épiphanie (date à laquelle on mange la galette des rois).

La crèche, devenue très populaire le 25 décembre, fait sa toute première apparition en Italie au 15ème siècle. A ce jour, elle est installée dans les foyers ou dans les lieux publics à la vue de tous pour rappeler la naissance de Jésus-Christ.
Enfin l'arbre de Noël représenté par le sapin, est une coutume qui voit le jour en Allemagne au 16ème siècle. Mais à partir de 1560, la réforme protestante interdit les crèches et garde uniquement l'arbre de Noël symbole de l'arbre de vie du jardin d'Eden et donc de la connaissance du bien et du mal.

Une signification particulière chez les chrétiens

Une représentation théâtrale de la naissance de Jésus-Christ (c) Michelle Scott de Pixabay
Une représentation théâtrale de la naissance de Jésus-Christ (c) Michelle Scott de Pixabay
Si pour certains le 25 décembre est synonyme d'un moment de partage autour de la table, d' illuminations dans les rues ou de cadeaux, pour d'autres, au contraire, il prend un tout autre sens. Outre la Pâques, l’Ascension ou encore la Pentecôte qui sont aussi des fêtes chrétiennes, Noël est symbolique pour tous les chrétiens. Elle représente, concrètement, la naissance de Jésus-Christ à Bethléem. On retrouve ce récit dans les évangiles Matthieu, Jean, Marc et Luc. D'ailleurs, à l'exception de la France qui a choisi le mot Noël, les pays européens ont, eux, gardé le terme nativité pour le 25 décembre. En Espagnol ce sera donc Feliz Navidad, en Italien Buon Natale ou en Norvégien God jul.

Depuis le début des siècles après J-C, période où est apparue pour la première fois la célèbre fête de Noël, d'important changements se sont opérés. Célébration chrétienne ou païenne, Noël est un événement dont chacun, chaque pays, chaque culture a sa propre manière de le célébrer. Mais chez certaines personnes, l'esprit de Noël n'est définitivement plus au rendez-vous.
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