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Découverte d'une nouvelle espèce animale, véritable 'fossile vivant'


Un animal préhistorique a été découvert l'an dernier et une étude scientifique vient de confirmer que la nouvelle espèce d'anguille trouvée dans les eaux de l'archipel de Palau (Pacifique), est un "fossile vivant", présentant des similitudes étonnantes avec les ancêtres des anguilles qui ont existé il y 200 millions d'années!


C'est à 35 mètres de profondeur que l'anguille "datant de Matusalem" avait été découverte en 2010, dans une grotte sous-marine. Équipés de filets et des projecteurs pour pouvoir éclairer les profondeurs, les scientifiques de l'équipe de l'Institut et Museum d'histoire naturelle de Chiba (Japon), dirigés par Masaki Miya, ont plongé en mars 2010 pour récupérer huit anguilles "fossiles vivants". Ces spécimens mesuraient de 6 à 9 cm et l'analyse de leur ADN a permis de découvrir la place de ces poissons dans l'histoire génétique des anguilles.

Ils ont constaté que ce petit poisson brunâtre n'a pas les caractéristiques des anguilles de nos jours**, mais ceux des anguilles primitives: grande tête, corps court, rayures sur la nageoire caudale... ces poissons ont vécu au début de l'ère Mésozoïque, à l'époque des dinosaures!

Cette découverte exceptionnelle et l'étude*** qui a suivi, ont permis de créer un nom scientifique, Protoanguilla palau, en tant qu'espèce séparée et l'anguille a été aussi classée comme"l'unique représentante d'une nouvelle famille taxonomique, les Protoanguillidae".

* Le terme "fossile vivant" (employé par Charles Darwin dans son livre "L'origine des espèces"), est utilisé pour décrire des espèces ayant survécu des millions d'années, en exploitant des niches écologiques stables les poussant très peu à évoluer.
** Actuellement il existe 819 espèces d'anguilles, regroupées en 19 familles.
** L'étude a été publiée dans la revue scientifique britannique "Proceedings of the Royal Society B".

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22/08/2011




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